Le père de l'informatique Alan Turing à l'honneur dans un doodle de Google

Google commémore aujourd'hui le centième anniversaire du père de l'informatique Alan Turing dans un doodle.
06 août 2015, 10:04
/ Màj. le 20 oct. 2015 à 10:39
Un doodle de Google fête ce samedi le centenaire du père de l'informatique Alan Turing.

Fils mal aimé, génie des mathématiques, le Britannique Alan Turing est le vainqueur des codes secrets  nazis durant la seconde guerre mondiale, il est considéré comme le  père de l'informatique moderne.

Le 23 juin, centième anniversaire de sa naissance à Londres, de  nombreuses villes organisent conférences et expositions pour rendre  hommage aux travaux d'un homme qui fait désormais figure d'Einstein  des mathématiques mais qui fut de son vivant persécuté pour son  homosexualité.

«Turing est sans doute la seule personne à avoir apporté des  contributions qui ont changé la face du monde dans les trois types  d'intelligence les plus fins: humaine, artificielle et militaire»,  écrivait la revue scientifique «Nature» dans un récent éditorial.

Empoisonné au cyanure

Turing est mort à l'âge de 41 ans, empoisonné au cyanure, après  avoir été condamné en 1952 pour «outrage aux bonnes moeurs» en  raison de son homosexualité, encore illégale en Grande-Bretagne à  l'époque, et contraint à la castration chimique.

Certains pensent que le scientifique, réputé pour son  excentricité, s'est suicidé en 1954 en croquant une pomme  empoisonnée mais cela n'a jamais été formellement prouvé. Le  mémorial qui lui est consacré près de l'université de Manchester le  représente d'ailleurs assis sur un banc, tenant une pomme à la main.

Bases de l'informatique moderne

Turing sera parvenu à poser les fondations de l'informatique  moderne, à définir les critères de l'intelligence artificielle, à  déjouer les codes utilisés par l'armée allemande ce qui selon  certains aura sauvé des millions de vies en écourtant la guerre. Et  il a presque résolu une énigme biologique qui confond encore  actuellement les chercheurs.

En 1936, Turing, qui avait annoncé vouloir «construire un  cerveau», publie un article décrivant «la machine universelle  Turing». Il était ainsi le premier à envisager de fournir des  programmes à une machine sous forme de «données» pour lui permettre  d'accomplir les tâches de plusieurs autres en même temps, à l'instar  de nos ordinateurs.

Lorsqu'elle fut effectivement construite par d'autres  scientifiques en 1950, la première version de l'Automatic Computing  Engine (ACE) de Turing était le calculateur le plus rapide au monde.

«Casser» les codes nazis

«Inventer l'ordinateur est une contribution tellement immense que  ça paraît bizarre d'en chercher une autre encore plus grande. Mais  je suppose que sa contribution au décryptage» des codes nazis «a eu  un impact encore plus grand sur le monde», déclare Jack Copeland,  spécialiste des mathématiques qui a écrit plusieurs livres sur  Turing.

Pour le grand public, le plus haut fait d'armes de Turing est en  effet d'avoir réussi, avec son équipe, à «casser» les codes de la  machine Enigma utilisés pour leurs communications par les sous- marins allemands croisant dans l'Atlantique Nord. Certains  historiens estiment que ce coup de génie a précipité la chute  d'Hitler, qui autrement aurait pu tenir un ou deux ans de plus.

Intelligence artificielle

Après la guerre, Turing explorera la question de l'intelligence  artificielle et en définira les critères logiques, encore en vigueur  aujourd'hui: le fameux «test de Turing» qui se fonde sur la faculté  d'une machine à tenir une conversation.
Autrement dit, un ordinateur ne serait vraiment intelligent que  si un humain n'est pas capable de faire la différence entre ses  réponses à une question et celles d'un autre humain.

Passionné de biologie, Turing appliquera ses talents de  mathématicien à la morphogenèse, ou comment les animaux et végétaux  développent certains modèles de formes, comme les rayures du zèbre  ou les taches d'une vache. Des théories sur lesquelles planchent  encore aujourd'hui les chimistes.