28.09.2020, 09:33

Espace: la prochaine mission vers Vénus sera peut-être privée

chargement
Des scientifiques ont relevé la présence apparente de phosphine, un gaz existant sur Terre, dans l’atmosphère de Vénus. (Archives)

Exploration La petite entreprise privée américaine Rocket Lab, spécialisée dans le lancement de petits satellites, pourrait être la première à trouver des traces de vie sur Vénus. Elle envisage d’explorer la planète avec sa sonde d’ici 2023.

Une petite société de fusées devancera-t-elle la NASA et l’Europe en allant explorer Vénus dans trois ans? C’est l’espoir de Peter Beck, patron de la petite société américaine Rocket Lab, qui veut lancer sa propre sonde à bas coûts en 2023.

«Une mission pour Vénus devrait coûter environ 30 millions de dollars», assure Peter Beck à l’AFP à Auckland, en Nouvelle-Zélande, sur la côte de laquelle Rocket Lab a installé son pas de lancement. Le site, loin de tout, a un accès au ciel dégagé de tout trafic aérien.

Sur Vénus, on cherche des traces de vie actuelle.
Peter Beck, directeur de Rocket Lab

Vénus, infernale et toxique, a été largement délaissée depuis les années 1980 par les agences spatiales au profit des planètes plus distantes du système solaire dont Mars, où des dizaines de sondes et de robots ont été envoyés dans l’espoir d’y découvrir les premières traces de vie passée. «Sur Vénus, on cherche des traces de vie actuelle», corrige Peter Beck en insistant sur le mot «actuelle».

A lire aussi : Espace: du gaz associé à la vie terrestre détecté sur Vénus

Phosphine dans les nuages

La découverte surprise d’une molécule appelée phosphine dans les nuages de Vénus, grâce à des radiotélescopes sur terre, a provoqué le 14 septembre une vague d’enthousiasme chez les astronomes et astrobiologistes qui défendent depuis des années l’hypothèse que des microbes vivent aujourd’hui dans les nuages de la planète. La phosphine n’est pas une preuve définitive, mais il est possible qu’elle trahisse la présence d’organismes vivants. L’annonce a même poussé le chef de l’agence spatiale américaine (NASA) à dire qu’il fallait redonner la priorité à Vénus.

 

 

Il se trouve que Peter Beck faisait partie du camp pro-Vénus, et réfléchissait depuis deux ans à la faisabilité de l’envoi d’une sonde, entièrement développée de façon privée, raconte-t-il. Il a calculé, à l’aide d’un doctorant, que le petit satellite que Rocket Lab a développé en interne, Photon, pouvait être adapté pour un voyage interplanétaire.

«Quand on parle de missions interplanétaires en dizaines de millions de dollars au lieu de milliards et en mois plutôt qu’en décennies, cela crée des opportunités de découvertes incroyables», s’exclame Peter Beck.

Cinq minutes, chute comprise

Le créneau commercial de Rocket Lab est l’envoi de petits satellites en orbite terrestre, avec sa petite fusée de 18 mètres de hauteur, un pari lucratif et en plein essor avec la multiplication des microsatellites.

La sonde pour Vénus sera donc petite: de l’ordre de 37 kilogrammes et 30 cm de diamètre. Le voyage depuis la Terre prendra 160 jours, puis Photon lâchera la sonde dans les nuages de la planète pour les analyser, sans parachute, à 11 kilomètres par seconde.

La sonde n’aura donc qu’entre 270 et 300 secondes pour faire ses mesures dans les parties intéressantes de l’atmosphère, selon Peter Beck. Puis elle se désintégrera ou s’écrasera dans la fournaise vénusienne, si chaude que le plomb y fondrait (465 degrés Celsius au sol).

 

 

Le plus compliqué sera de choisir l’instrument scientifique: quelle molécule devra-t-il chercher? Et surtout: il devra peser de l’ordre de 3 kg seulement, une miniaturisation dont des experts doutent, mais tout à fait possible, répond Peter Beck. Là, Rocket Lab aura besoin de l’aide de scientifiques (l’astronome Sara Seager du MIT collabore déjà).

Cette aventure très personnelle s’inscrit dans la nouvelle ère spatiale, dont le meilleur représentant est Elon Musk, le fondateur de SpaceX, qui a révolutionné le secteur des lancements avec ses fusées réutilisables. La société spatiale privée achemine désormais les astronautes de la NASA vers la station spatiale internationale, et rêve de coloniser Mars.

A lire aussi : Espace: la capsule de SpaceX avec deux astronautes à bord s’est amarrée à l’ISS

La NASA n’a plus peur de sous-traiter des missions à ces entrepreneurs. Rocket Lab sera payée 10 millions de dollars pour envoyer en 2021 un microsatellite en orbite lunaire.

Quant à Vénus, Peter Beck aimerait bien, après sa première mission privée, offrir ses services (payants) à la NASA. L’agence spatiale envisage bien de retourner elle-même sur Vénus, mais pas avant 2026 au plus tôt. «Nous voulons beaucoup, beaucoup de missions tous les ans», dit le jeune patron.

ATS

Résumé du jour

Ne ratez plus rien de l'actualité locale !

Abonnez-vous à notre newsletter et recevez chaque soir toutes les infos essentielles de la journée!

Recevez chaque soir les infos essentielles de la journée !

Résumé de la semaine

Ne ratez plus rien de l'actu locale !

Abonnez-vous à notre newsletter et recevez chaque samedi toutes les infos essentielles de la semaine !

Recevez chaque samedi les infos essentielles de la semaine !

À lire aussi...

ManœuvreEspace: la station spatiale a manœuvré pour éviter un débrisEspace: la station spatiale a manœuvré pour éviter un débris

La station spatiale évite un débris

La station spatiale internationale (ISS) a dû modifier son orbite pour éviter la collision avec un débris spatial...

  23.09.2020 08:04

InteractifEspace: explorez la lune glacée de Saturne en 3DEspace: explorez la lune glacée de Saturne en 3D

EnigmeEspace: du gaz associé à la vie terrestre détecté sur VénusEspace: du gaz associé à la vie terrestre détecté sur Vénus

AstronomieEspace: la capsule habitée de SpaceX est revenue sur TerreEspace: la capsule habitée de SpaceX est revenue sur Terre

La capsule SpaceX de retour sur Terre

Après avoir traversé apparemment sans dommage l’atmosphère terrestre, les deux astronautes a bord de la capsule SpaceX...

  02.08.2020 21:36

DécouverteEspace: dans sa jeunesse, Mars a pu héberger de vastes glaciersEspace: dans sa jeunesse, Mars a pu héberger de vastes glaciers

Des glaciers sur la planète Mars?

On pensait, jusqu'à maintenant, que les réseaux de vallées présents sur la planète Mars avaient été façonnés par de...

  03.08.2020 21:23

TélécomsEspace: Nokia va installer un réseau de téléphonie mobile sur la Lune pour la NASAEspace: Nokia va installer un réseau de téléphonie mobile sur la Lune pour la NASA

Top