Espace: la NASA va dévier un astéroïde pour défendre la Terre

C’est une première. La NASA va envoyer un vaisseau pour dévier un astéroïde de sa trajectoire. Objectif: tester l’efficacité de cette mesure pour se préparer à une catastrophe future.
07 nov. 2021, 11:48
Certains astéroïdes pourraient représenter une menace pour la Terre à l'avenir.

Dans un peu moins d’un an, un vaisseau de la NASA va s’écraser volontairement à la surface d’un astéroïde. Son but est de dévier sa trajectoire. Qualifiée de «défense planétaire», cette mission doit permettre à l’humanité d’être parée en cas de menace d’impact.

Bien qu’aucun gros astéroïde connu ne soit actuellement sur une trajectoire de collision, il s’agit de se préparer à cette éventualité. «Nous ne voulons pas nous retrouver dans une position où un astéroïde se dirigerait vers la Terre et où nous devrions tester cette technique» pour la première fois, a expliqué jeudi Lindley Johnson, du département de défense planétaire de la NASA.

La mission, baptisée DART (fléchette en anglais et acronyme de Double Asteroid Redirection Test), décollera de Californie à bord d’une fusée Falcon 9 de SpaceX le 23 novembre. Dix mois plus tard, le vaisseau frappera sa cible, alors située à onze millions de kilomètres de la Terre.


La cible est double: d’abord un gros astéroïde, Didymos, qui mesure 780 mètres de diamètre, et, en orbite autour de lui, une lune, Dimorphos, de 160 mètres de diamètre. C’est sur cette lune que le vaisseau, environ cent fois plus petit qu’elle, viendra finir sa course, projeté à une vitesse de 24’000 km/h.

«Lui donner un petit coup»

L’impact projettera des tonnes et des tonnes de matière. Mais «cela ne va pas détruire l’astéroïde. Cela va juste lui donner un petit coup», a détaillé Nancy Chabot, du laboratoire de physique appliquée de l’université Johns-Hopkins, qui conduit la mission en partenariat avec la NASA.

Ainsi, l’orbite du petit astéroïde autour du gros sera réduite de seulement «environ 1%», a-t-elle expliqué.